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BIOGEOGRAFÍA ANTILLANA

Colonización temprana de las Antillas Mayores

       Rodeadas por el océano, las islas de las Antillas Mayores presentan una pregunta interesante, incluso para los biólogos pre-Darwin: ¿Cómo colonizaron estas islas los animales no voladores - excluyendo murciélagos, pájaros o insectos alados- del continente? Dos hipótesis principales ofrecen explicaciones. La primera es la hipótesis de "dispersión sobre-agua", y la segunda es la hipótesis de "GAARlandia".

 

       La dispersión sobre - agua, o simplemente, la hipótesis del "rafting" describe una serie de excursiones accidentales desde el continente sudamericano. Podría sorprenderle que esta idea sea tomada en serio por la comunidad científica. ¿Cómo transitan los animales por el Mar Caribe? Si se están imaginando a primates extintos cortando madera y construyendo una balsa deténgase justo allí; Así no es como habría sucedido. Considere en su lugar un escenario más simple. Si alguna vez se ha sentado al lado de un río, puede haber visto pequeñas acumulaciones de ramas y otros escombros flotando por ahí, tal vez incluso vio a un pájaro posado en una rama flotante, o insectos sobre un musgo.

 

       Ahora, considere las enormes cantidades de ramas, troncos de árboles, viñas y hojas que se acumulan en los deltas de los ríos, donde las corrientes del río se extienden por  aguas poco profundas justo antes de que lleguen al mar. Inmensos escombros se forman de esta manera cada año en todo el mundo. En las regiones tropicales, estos grupos de escombros pueden ser ocupados ocasionalmente por animales curiosos o hambrientos, buscando comida a través del desastre para comer. En estas mismas regiones, el comienzo de la estación húmeda puede traer rápidas y violentas inundaciones que se llevan grandes cantidades de escombros a aguas más profundas, despejando de nuevo los deltas de los ríos poco profundos.

 

       Esta es la idea principal detrás de cómo una "balsa" podría formarse y hacer su camino hacia el mar - y si las condiciones son correctas y un desafortunado grupo de polizones fueron atrapados en los escombros cuando llegaron las inundaciones, pueden tener un viaje épico en sus manos. Pero, ¿cómo terminaron estos animales en La Hispaniola u otras islas de las Antillas Mayores? Este es realmente uno de los problemas más simples. Se realizó un experimento para modelar el efecto de las corrientes oceánicas que pasan por la costa noreste de la parte continental de Sudamérica. Se demostró que los desechos de América del Sur terminarían en las Antillas Mayores, llevadas por una corriente de Sureste a Noroeste.

 

       La segunda hipótesis para la colonización de las islas es la "hipótesis del puente terrestre de GAARlandia". GAARlandia se refiere a un antiguo tramo que cerró los muchos pequeños huecos entre las islas de las Antillas Menores y Mayores, conectándolas con el Sudeste de América del Sur. Puede haber proporcionado un camino por el cual los animales y las plantas terrestres colonizaran los ricos paisajes, en gran parte deshabitadas, de las Antillas Mayores. Este terreno todavía existe hoy, pero gran parte de él está sumergido; se llama Aves Ridge. El Aves Ridge estaba por encima del nivel del mar, cerca del comienzo de la época geológica conocida como Oligoceno, hace aproximadamente 33 millones de años, cuando la compresión tectónica elevaba la tierra en el Caribe y los niveles oceánicos globales eran más bajos.

 

       Más investigaciones sobre las especies extintas y vivas del Caribe pueden ayudar a refinar estas hipótesis y dar prioridad a uno u otro. Pero tampoco pueden explicar todas las colonizaciones de mamíferos no voladores. Por ejemplo, una dispersión muy temprana de mamíferos e insectívoros de pezuñas norteamericanos puede haber llegado a las Antillas Mayores desde el oeste, partiendo de una gran plataforma continental que ahora está sumergida, el Levantamiento de Nicaragua. Al igual que muchas cadenas de islas, las islas caribeñas tienen una historia compleja, que sólo estamos empezando a reconstruir usando evidencia fósil, por primera vez. Los fósiles alojados en el Museo del Hombre Dominicano seguro nos dejarán conocer más sobre partes crucialmente importantes de la historia.

 

Otras lecturas:

Hedges SB. 2001. Biogeography of the West Indies: An Overview. In: Woods CA, Sergile FE, editors. Biogeography of the West Indies Patterns and Perspectives. 2nd ed. Boca Raton. p 15–33.

 

Iturralde-Vinent MA, MacPhee RDE. 1999. Paleogeography of the Caribbean Region: Implications for the Cenozoic Biogeography. Bulletin American Museum of Natural History 238:1–95.

 

Ver también:

 

Dávalos LM. 2003. Phylogeny and biogeography of Caribbean mammals. Biological Journal of the Linnean Society.

 

Hedges SB. 1996. Historical Biogeography of West Indian Vertebrates. Annual Review of Ecology and Systematics 27:163–196.

 

MacPhee RDE, Iturralde-Vinent MA. 2005. The interpretation of Caribbean Cenozoic paleogeography: a reply to Hedges. In: Alcover JA, Bover P, editors. Proceedings of the International Symposium Insular Vertebrate Evolution the Palaeontological Approach. p 175–184.

 

Morgan GS, Woods CA. 1986. Extinction and the zoogeography of West Indian land mammals. Biological Journal of the Linnean Society 28:167–203.

 

Van Duzer C. 2004. Floating Islands: A Global Bibliography. Los Altos Hills, CA: Cantor Press.

 
 
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